什么?小行星对地球也具有潜在威胁?

2018年10月19日
撰文/刘茜
本文节选自《知识就是力量》杂志
 
你知道吗?太空中的很多小行星对于地球来说,是个“危险份子”。怎么回事呢?
一、小行星撞击地球的后果很严重
地球历史上确实经历过这样的巨变。一代地球霸主在小行星撞击带来的巨变中淡出历史舞台,只剩下一支弱小的后裔 6500万年前,曾经雄霸一时的恐龙在短时间内销声匿迹,只有个头最小、需要食物最少的一支残存下来,演化为如今的鸟类。
6500万年前的那颗小行星直径超过10千米,在如今墨西哥境内的尤卡坦半岛留下了一个直径180千米的巨大撞击坑。科学家估计,撞击当时产生的能量相当于200万颗氢弹爆炸的能量,掀起了几十米乃至上百米高的海啸。如果同样的撞击在今天发生,人类文明无疑将会损失惨重,进入难熬的漫漫长夜,甚至可能遭到灭绝。
二、什么样的小行星对地球有潜在威胁呢?
那么,什么样的小行星对地球具有潜在的威胁呢?目前天文学家使用的标准是:直径100150米以上,并且和地球的最近距离小于0.05个天文单位(大约750万千米,相当于地月距离的20倍)。
也就是说,块头足够大、一旦撞上了会造成足够的伤害,同时距离足够近、近到有可能发生碰撞小行星的质量很小,轨道容易被大天体的引力改变,在和地球擦肩而过的时候,有可能因为地球的引力而“飞蛾扑火”。
这样的“潜在威胁小行星”(PHAs)目前发现了1500多颗,根据“近地天体广域红外巡天探测器”(NEOWISE)的数据,估计总数可能达到32006200颗之多。
即便是小得多的小行星撞击地球,如果发生在人们聚居的地区,也会造成严重的伤害。因此,我们确实有必要严密关注那些接近地球的小行星,尽量迅速而精确地判断出它们的大小和轨道,以便在真正的危险来临前做出及时的反应。
本文来源:知识就是力量公众号
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